Quand Wenger «est venu du Japon» et a mis fin à la domination de Man Utd – la saison de Premier League 1997/98

Julien Boulard

Le titre de Premier League anglaise de 1997-1998 a été remporté par Arsenal, la superbe équipe d'Arsène Wenger qui a pourchassé une équipe assiégée de Manchester United dans les dernières phases de la saison pour gagner avec style. Les Gunners ont terminé avec 78 points, un à l'écart de Manchester United, mais ils ont perdu leurs deux derniers matchs de la saison alors que le titre était déjà le leur. Liverpool était loin derrière, suivi de Chelsea et de Leeds United.

CHANGEMENTS

Arsenal tenait à bâtir sur une première saison positive avec le nouveau manager Arsene Wenger, et ils l'ont soutenu sur le marché des transferts avec l'arrivée de Marc Overmars d'Ajax et d'Emmanuel Petit de Monaco.

Manchester United a été confronté à un mal de tête incommensurable – comment remplacer Eric Cantona, qui avait choisi de prendre sa retraite à l'âge de 31 ans. C'était une décision inattendue, même pour Sir Alex Ferguson. Teddy Sheringham devait supporter le fardeau de remplacer une icône et bien qu'un type similaire de joueur, il se trouverait, au moins lors de sa première saison, mal adapté dans une jeune équipe United qui avait tant appris du Français.

Tottenham a pris un botté de dégagement que David Ginola et Les Ferdinand pourraient les revigorer comme ils l'avaient fait dans l'équipe de Newcastle de Kevin Keegan, tandis que Liverpool a ajouté le vainqueur de la Ligue des champions Karl-Heinz Riedle à leur équipe, et il y avait des rumeurs d'un jeune buteur par le nom de Michael Owen qui était presque prêt pour le football en équipe première.

Bolton Wanderers a marqué 100 buts sur le chemin d'un championnat de première division complet et ils prendraient leur place dans l'élite, avec Barnsley, qui en a surpris beaucoup à terminer deuxième, et Crystal Palace, qui a remporté les éliminatoires avec la permission d'un brillant David Hopkin vise à vaincre Sheffield United.

RÉSUMÉ DE LA SAISON

United a bien débuté la saison et la manière dont ils ont remporté leurs matchs de Barnsley et Sheffield mercredi (7-0 et 6-1) laissait penser qu'ils seraient encore une fois très difficiles à passer.

Mais la première indication qu'Arsenal était prêt à relever le défi est venue début novembre, lorsque la tête imposante de David Platt a ravi Highbury dans un triomphe 3-2, bien que l'équipe d'Arsène Wenger donnerait suite à ce résultat avec des pertes décevantes pour Sheffield mercredi (qui contenait Paolo Di Le tristement célèbre coup de Canio contre l'arbitre Paul Alcock) et Liverpool (une superbe volée de Steve McManaman).

Mais après Noël, Arsenal a trouvé une deuxième vitesse. Ils se sont lancés dans une superbe manche invaincue alors que United était pauvre lors des défaites contre Southampton, Leicester City et mercredi. Même encore, United détenait une telle avance au sommet qu'un bookmaker britannique a payé pour remporter le titre après un 1-0 à Chelsea fin février.

Lorsque les équipes se sont rencontrées à Old Trafford à la mi-mars, United avait neuf points d'avance mais Arsenal a conservé trois matchs en main. Arsenal savait qu'une victoire leur donnerait l'ascendant, et dans un match où United a dilapidé de nombreuses ouvertures, la superbe course et arrivée de Marc Overmars est devenue le moment déterminant de la saison.

Les Gunners devaient encore voir à travers leurs jeux en main, et ils l'ont fait avec emphase. Ils ont remporté 10 matchs d'affilée au cours du run-in et lorsque United ne pouvait gérer que des matchs consécutifs contre Liverpool et Newcastle, cela signifiait qu'Arsenal pouvait décrocher le titre à domicile contre Everton.

En Angleterre, chaque match est une telle bataille et cela rend le championnat si difficile à gagner. Mon équipe a travaillé si dur pour moi et comme les joueurs, ils ont été exceptionnels et magnifiques.Arsene Wenger

Ils l'ont fait avec brio, remportant 4-0, le résultat a été couronné par la volée boursouflée du capitaine Tony Adam et United a dû se contenter de la deuxième place pour la deuxième fois seulement en Premier League.

Ailleurs, Newcastle, qui avait été si proche de la victoire en 1996, a dû subir la perte d'un homme de 15 millions de livres sterling, Alan Shearer, pour une grave blessure au ligament croisé avant même que la campagne ne commence et qu'ils ne pouvaient gérer qu'une 13e place, bien qu'ils aient atteint la Finale de la FA Cup.

La principale source d'enthousiasme de Liverpool pour la campagne a été l'émergence de Michael Owen, qui évoluerait du jeune débutant à l'international anglais au moment de l'arrivée de la Coupe du monde l'été suivant.

Dans la zone de relégation, Crystal Palace, malgré un joueur de la qualité d'Attilio Lombardo et après quelques excellentes victoires en début de match, a trouvé la saison trop longue et a terminé au dernier rang.

De même, Barnsley, qui a gagné à Anfield et éliminé Manchester United de la FA Cup, a également subi un certain nombre de lourdes défaites et n'a pas pu obtenir suffisamment de victoires pour rester à la hauteur. Enfin, la frappe à long terme de Gareth Farrelly a préservé le statut d'Everton en Premier League au détriment de Bolton Wanderers, qui a angoissé la différence de buts.

PRIX

JOUEUR DE LA SAISON

DENNIS BERGKAMP

Après un début peu propice à sa carrière à Arsenal, le Néerlandais a finalement montré sa classe pour guider son équipe vers le titre.

DIRECTEUR DE LA SAISON

ARSENE WENGER

Le Français a construit une superbe équipe qui a gardé son sang-froid en vue de garder Manchester United à distance.

JEUNE JOUEUR DE LA SAISON

MICHAEL OWEN

L'attaquant de Liverpool est devenu un habitué de sa première saison complète dans l'équipe pour terminer meilleur buteur de la division.

Meilleur gardien de but

DION DUBLIN, CHRIS SUTTON, MICHAEL OWEN – 18 BUTS

Le trio de frappeurs a marqué 18 buts chacun pour Coventry, Blackburn et Liverpool respectivement pour partager le prix de la chaussure d'or.

ÉQUIPE DE LA SAISON

BUT DE LA SAISON

DENNIS BERGKAMP a marqué un incroyable coup du chapeau en terminant les derniers instants de l'un des moments les plus mémorables de la Premier League.

TRANSFERT LE PLUS CHER

Marc Overmars

Ajax à ARSENAL

7 M £

MOMENT CLÉ DE LA SAISON

Marc Overmars a sprinté loin de Gary Neville pour aller au-delà de Peter Schmeichel et a placé Arsenal sur une course inexorable vers le titre.

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